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Rééquilibrage du lit de la Loire : un projet d’utilité publique ?

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Le projet de rééquilibrage du lit de la Loire en aval d’Angers fait l’objet d’un vaste programme sous la direction de Voies navigables de France (VNF), qui a déposé un dossier d’autorisation environnementale et souhaite entamer les travaux en septembre 2021.

Souvent qualifié de « dernier grand fleuve sauvage d’Europe », la Loire a cependant subi depuis des siècles un certain nombre d’aménagements. Le cours en est très peu régulé, puisque le fleuve n’a pas été équipé d’écluses ni de barrages de navigation comme c’est le cas de la Seine, du Rhône ou de nombreux autres cours d’eau français. Mais afin de maintenir une hauteur d’eau suffisante pour la navigation, la Loire a vu son cours contraint entre des levées situées dans le lit même du fleuve, dont le fond a pu, par endroit, être dragué pour l’extraction de sable ou pour la constitution d’un chenal de navigation.

Avec tous les acteurs régionaux impliqués dans la gestion du fleuve, Voies navigables de France (VNF) a entrepris un programme de rééquilibrage du lit de la Loire, dans le cadre du « Contrat pour la Loire ». L’objectif est de restaurer l’équilibre du fleuve, ce qui nécessite de modifier les aménagements existants sur la partie navigable la plus fréquentée de la Loire, c’est-à-dire entre son confluent avec la Maine, à Ponts-de-Cé (près d’Angers) et le début de son estuaire, à Nantes.

Les dragages réalisés dans le lit du fleuve présentaient l’avantage de faciliter le transport du sable extrait et d’approfondir le chenal de navigation. Mais ils ont aussi eu pour inconvénient d’assécher les bras secondaires du fleuve, qui perdent ainsi leur richesse écologique. Un phénomène amplifié par la construction dans le lit de la Loire d’épis et de duis, dont la fonction était de concentrer le cours au centre du bras principal pour augmenter la navigabilité de ce fleuve à l’hydrologie capricieuse.

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